07 febrero 2008

Jody Scheckter

Jody Scheckter se hizo tristemente célebre por causar uno de los mayores accidentes en la historia de Fórmula 1, después de lo cual se le prohibió participar en este deporte. Pero, rectificó, y concentró todo su talento y ambición en llegar a convertirse en Campeón del Mundo. Habiendo logrado su objetivo (con Ferrari, que no volvería a dar un campeón hasta 21 años después), se retiró rápidamente.

Jody Scheckter nació el 29 de enero de 1950, en East London, Sudáfrica, donde su padre era propietario de un concesionario de Renault. Jody trabajó allí como aprendiz de ingeniería y aprendió a conducir cuando era bastante joven. Esta precocidad, naturalmente, lo llevó a probar en las carreras, primero las motos y, a continuación, los coches. En su primera carrera nacional fue expulsado del circuito con una bandera negra por conducción peligrosa. Finalmente aprendió a moderar su agresividad con la suficiente habilidad para pasar a ser un ganador. En 1970 ganó las series sudafricanas de Fórmula Ford y con ello el piloto consiguió una beca para Europa. Con su premio, 300 libras en efectivo, y un billete de avión, se trasladó a Inglaterra en compañía de su esposa Pam. Jody estaba decidido a convertirse en el mejor conductor del mundo. Esa fue siempre su meta, pero el camino que tomó para lograrlo estuvo sembrado, en una primera etapa, de muchos accidentes y frecuentemente se preguntaba si conseguiría sobrevivir.

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En Inglaterra el «South African Wild Man" rápidamente se hizo un nombre a sí mismo ganando en la Fórmula Ford y la Fórmula Tres, aunque exprimió tanto la maquinaria que se estrellaba con una frecuencia alarmante. Su personalidad parecía coincidir con su tozuda forma de conducción. Con el pelo lanudo y el ceño fruncido, hablaba claramente y tenía un fuerte temperamento. Sin embargo, su velocidad era innegable y el control de su coche, cuando él era capaz de mantener la concentración necesaria, llegaba a ser brillante. Con un buen entrenador con visión de futuro y capacidad para pulir diamantes en bruto podía llegar a convertirse en un piloto a tener en cuenta en la Fórmula 1. McLaren le dio una oportunidad en el Gran Premio de EE.UU. en 1972, y luego lo contrató para ocasionales eventos en un tercer coche para la temporada de 1973.

En el Gran Premio de Francia, Jody impresionó tomando la delantera a la salida de la carrera. Luego se produjo una colisión con Emerson Fittipaldi de Lotus, que envió el McLaren de Scheckter fuera del circuito y el vigente Campeón del Mundo se enfureció. El movimiento anti-Scheckter adquirido considerable magnitud en su siguiente carrera, el Gran Premio de Gran Bretaña en Silverstone. Jody había calificado sexto y era cuarto en la vuelta de apertura cuando en el abarrotado circuito con 28 vehículos convergieron en la curva Woodcote. Scheckter perdió el control de su McLaren estrellándose salvajemente en el centro del muro de cemento delante de las piscinas de Silverstone. Como si Jody estuviese protegido por un halo, salió totalmente ileso, pero el caos que causó continuó durante algún tiempo. Grandes nubes de humo y polvo oscurecieron los detalles, pero hubo evidencias de coches volando por el aire y trozos de restos que llovían sobre una superficie considerable. Afortunadamente, la única lesión fue sólo una pierna rota, sufrida por el conductor Surtees Andrea de Adamich, pero ocho automóviles habían quedado totalmente destruidos y Jody Scheckter fue el responsable de causar el más multitudinario de los accidentes de Fórmula 1 de todos los tiempos. Los controladores de ese Gran Premio reclamaron la inmediata expulsión de Jody, pero aludiendo a su condición de novato, la expulsión no fue definitiva.

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Cuando regresó tras su expulsión, en el Gran Premio de Canadá en Mosport, Jody volvió a chocar con Francois Cevert de Tyrrell, quedando ambos pilotos fuera de carrera. Sin embargo, tras este contratiempo Ken Tyrrell firmó un contrato con Scheckter para acompañar a Jackie Stewart Cevert y convertirse en su compañero de equipo para 1974. Lamentablemente, esta asociación nunca vería la luz, pues Cevert falleció en un horrible accidente durante las prácticas para la siguiente carrera, el Gran Premio de los EE.UU. en Watkins Glen. Jody Scheckter fue el primero en llegar al lugar del accidente y lo que vio ese día tuvo un profundo efecto en el resto de su vida en las carreras. De hecho, Jody dijo: "A partir de entonces todo lo que estaba intentando hacer en la Fórmula 1 era salvar mi vida."

Ken Tyrrell le ayudó a pulir los errores que se repetían en sus carreras, insistiendo en que debía dejar de cometer errores y concentrarse en terminar las carreras. Con su agresión, y su Tyrrell, en virtud de un mayor control, Jody ganó dos Grandes Premios en 1974 y terminó tercero en la clasificación. Se quedó con Tyrrell durante dos temporadas más, ganando una carrera cada año. Pasó a la nueva escudería Wolf Team en 1977 y ganó tres carreras. Pero Jody decidió que los coches italianos eran su futuro, y fue entonces cuando Enzo Ferrari lo contrató.

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Los coches de Enzo en 1978 no estuvieron a la altura del campeonato, pero se rehicieron al año siguiente, con el legendario Gilles Villeneuve como compañero de equipo, y Jody logró su ambición. Jody y Gilles se convirtieron en íntimos amigos y cultivaron un buen clima de rivalidad que produjo tres victorias en carrera para cada uno. El sudafricano superó al franco-canadiense al tener una mayor recogida de puntos en el resto de carreras que dio sus frutos y lo hizo Campeón del Mundo de 1979.

"Scheckter," dijo Enzo Ferrari dijo, "ha demostrado ser una sabio coordinador de sus propias capacidades y potencial, un hombre que ha corrido en cada circuito con el resultado final en mente, o con la seguridad. No estoy seguro."

Jody finalmente consiguió alcanzar su meta. Se mantuvo en la Fórmula 1 la temporada 1980 con Ferrari para cumplir sus obligaciones contractuales, y luego se retiró a la edad de 30 años. Ya era rico con el dinero que le reportaron las carreras, pero llegó a serlo incluso más, como un hábil hombre de negocios en campos muy alejados de las carreras de Fórmula 1. En América, fundó una empresa de seguridad de alta tecnología que luego vendió y dedicó parte de su tiempo en guiar las carreras de pilotos de sus hijos Tomas y Toby, antes de embarcarse en una empresa de agricultura ecológica en Inglaterra.

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